Comment s’est terminée la grippe espagnole de 1918? Une histoire qui se répète…

Pandémie qui commence en janvier

La pandémie de grippe espagnole de 1918-1920 a tué environ 50 millions de personnes. Elle a commencé en janvier et février aux États-Unis lorsque plusieurs personnes sont décédées présentant des symptômes tels que maux de tête, essoufflement, toux et fièvre. Quelques mois plus tard, en mai, des patients en France, en Belgique et en Allemagne ont commencé à présenter des symptômes similaires.

L’une des pandémies les plus dévastatrices de l’histoire, la soi-disant grippe espagnole est un point de référence extrêmement important pour les historiens qui cherchent à mettre la situation actuelle en perspective.

L’histoire se répète

« J’ai l’impression d’être dans une machine à remonter le temps, tout ce sur quoi j’ai enquêté devient une réalité chaque jour », ont déclaré les historiennes espagnoles Laura et María Lara Martínez.

Les sœurs ont commencé à étudier la grippe espagnole il y a deux ans, et les parallèles entre la pandémie d’aujourd’hui et les événements il y a un siècle étaient évidents dès le début.

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En 1918, les gens disaient qu’il s’agissait d’un « simple rhume », et les mesures imposées par l’état de quarantaine nous sont encore familières aujourd’hui, les théâtres, les écoles et les frontières étant fermés.

Amende si pas de masque

Les espaces publics, y compris les téléphones, étaient constamment désinfectés et les habitants de certaines régions des États-Unis pouvaient être condamnés à une amende de 100 dollars pour ne pas porter de masque. En 1918, les gens ont compris dès le début que les foules pouvaient amplifier la transmission de la maladie.

La mère de toutes les pandémies

La deuxième vague d’infections, beaucoup plus meurtrière que la première, a coïncidé en Espagne avec l’assouplissement des restrictions de circulation. Ainsi, l’hiver a été témoin d’un nombre croissant d’épidémies d’infection.

« La fin de la pandémie dépendait de chaque pays: de l’information et de la formation des spécialistes et des intérêts de la classe politique », explique l’historien Jaume Claret Miranda.

Les experts s’accordent à dire que la fin de la pandémie est arrivée en 1920, lorsque la société a réussi à développer une soi-disant « immunité collective », même si le virus n’a jamais complètement disparu.

« Des traces du même virus ont été trouvées dans d’autres virus de la grippe. La grippe espagnole a continué d’apparaître, de muter et d’acquérir le matériel génétique d’autres virus », a déclaré le Dr Benito Almirante, chef de l’unité des maladies infectieuses à l’hôpital Vall d’Hebron de Barcelone.

Par exemple, la grippe de 2009 avait les éléments génétiques des virus précédents, de sorte que les personnes âgées étaient mieux protégées que les plus jeunes.

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La même chose s’est produite avec la grippe espagnole, les plus de 30 ans ayant de meilleures chances de survie. Très probablement, la situation est due au fait que la génération de plus de 30 ans a traversé la soi-disant grippe russe de 1889 et 1890.

Quand une pandémie prend-elle fin?

Une pandémie prend fin lorsqu’il n’y a plus de transmission incontrôlable au sein de la communauté et que les cas sont à un niveau extrêmement bas.

« En Europe, nous sommes sur le point d’atteindre ce stade car les cas sont facilement identifiables et peuvent être suivis. Si la situation actuelle persiste, nous pouvons dire que la pandémie est maîtrisée. »

Lors de la grippe espagnole, le niveau de peur variait en fonction du degré d’informations disponibles et de l’état d’après-guerre des pays touchés. Par exemple, les hôpitaux de campagne en Angleterre sont restés ouverts longtemps après la fin de la guerre.

Mais au final, « comme c’est souvent le cas, lorsque l’effet a diminué, les gens ont cessé de s’inquiéter« , explique Claret.

Euphorie post-pandémique

« Les années folles » sont arrivées immédiatement après la grippe espagnole et la plus grande conflagration mondiale de l’histoire.

« La population survivante est entrée dans une phase d’euphorie, y compris économique », a déclaré les sœurs Lara Martinez.

Mais dans la phase optimiste post-grippale, des régimes totalitaires ont commencé à émerger dans presque toute l’Europe.

« La mémoire des gens est courte. Cependant, la grippe espagnole a laissé un certain niveau d’héritage scientifique parmi les spécialistes, acquérant des connaissances extrêmement importantes dans le traitement des futures épidémies », a déclaré Claret.

La principale leçon que le passé nous apprend, dit Claret, est que « toute mesure » qui a été décrite comme « exagérée se révélera plus tard insuffisante ».