L’implant prothétique, l’avenir d’une super mémoire

Si une puce informatique avait été implantée dans votre cerveau et avait surveillé chaque souvenir, pourrait-il apprendre à s’en rappeler pour vous? Le concept peut sembler une histoire de science-fiction, mais, selon un nouvel article paru dans le Journal of Neural Engineering, une telle technologie pourrait être une réalité dans le futur.

Dans le cadre d’une étude pilote financée par l’armée, des scientifiques ont testé avec succès ce qu’ils appellent une « mémoire prothétique »: un implant neural capable d’apprendre à reconnaître l’activité cérébrale lorsqu’il rappelle correctement de nouvelles informations, puis de le répliquer avec des signaux électriques.

Dans un petit test de 15 patients traités contre l’épilepsie par Le Centre Médical Baptiste de Wake Forest, ce système de mémoire prothétique a contribué à améliorer leur mémoire à court terme avec une moyenne de 35%. Selon l’auteur de l’étude, Robert Hampson, professeur de physiologie, de pharmacologie et de neurologie à la Wake Forest School of Medicine en Caroline du Nord, ce degré d’amélioration de la mémoire à court terme est « immense ».

Réalisation des souvenirs

Les patients ont participé à une procédure de cartographie du cerveau destinée à traiter les convulsions et ont été implantées des électrodes chirurgicalement dans différentes parties du cerveau, y compris l’hippocampe, la partie du cerveau impliquée dans la formation de nouveaux souvenirs. Par la suite, ils ont été soumis à certains défis / jeux.

Le jeu était un défi de mémoire de base qui impliquait d’identifier quelques images qui étaient affichées sur un écran précédent. Le délai entre la visualisation d’une image et son rappel variait au cours des études, d’une durée initiale d’environ 2 minutes à 75 minutes. Pendant que les patients résolvaient les tâches, les chercheurs surveillaient l’activité cérébrale à travers les implants d’électrodes. Les patients ayant répondu correctement à plusieurs questions, les chercheurs ont dressé un tableau plus clair de l’activité mentale de chaque patient.

Au cours d’études ultérieures, les chercheurs ont utilisé ces codes de mémoire personnalisés pour aider à stimuler les parties spécifiques du cerveau de chaque patient. Lorsque les patients ont reçu cette stimulation mentale, leur façon de résoudre les tâches s’est améliorée.

Selon l’étude, les réponses correctes des patients ont augmenté en moyenne de 37% au cours du processus de 2 minutes et de 35% au cours de l’étude de 75 minutes au cours de laquelle leur cerveau a été stimulé. Ces chiffres s’appellent une « amélioration substantielle ».

Compte tenu de la taille du petit échantillon de l’étude et du fait que chaque patient possédait déjà des implants d’électrodes existants pour traiter une affection non liée, il est nécessaire de poursuivre les recherches avant que les implants de mémoire prothétiques commerciaux ne deviennent une réalité. Hampson a ajouté que la prochaine étape consistait à essayer de reproduire les résultats dans un échantillon de personnes ne souffrant pas d’épilepsie ni possèdent pas d’implants neuraux existants.