Le syndrome de la tête explosive

C’est une condition plus répandue qu’on ne le pensait auparavant: une étude récente suggère qu’environ 10% des personnes souffrent de ce trouble à un moment donné, ce qui peut sérieusement affecter leur qualité de vie.

Les personnes atteintes du syndrome de la tête explosive (EHS-exploding head syndrome) entendent des bruits forts lorsqu’elles sont prêtes à s’endormir ou à se réveiller. Les bruits peuvent ressembler à ceux produits par des explosions ou des feux d’artifice, des portes claquées ou des coups de feu, des cris, de tonnerre ou de la foudre; ils apparaissent soudainement et durent quelques secondes.

Avant d’entendre les sons, 10% des personnes touchées peuvent également présenter des symptômes visuels; par exemple, je vois des éclairs ou des explosions de lumière. Elles rappellent celles de «l’aura» qui précède parfois les crises de migraine, mais contrairement aux migraines, ces images lumineuses sont de courte durée – généralement un seul éclair de lumière.

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L’EHS peut également provoquer un léger mal de tête et une sensation de chaleur, ainsi qu’un «tremblement» des membres.

Certaines personnes n’ont qu’une seule «attaque» dans toute leur existence; d’autres ont de telles crises 7 fois par nuit. Parfois, les crises apparaissent pendant quelques semaines ou quelques mois, puis disparaissent, d’autres fois elles surviennent presque quotidiennement pendant des années.

Un syndrome qui « provoque »

Bien que n’étant pas une maladie grave en soi, l’EHS peut provoquer des troubles graves: problèmes de sommeil, tachycardie temporaire (augmentation de la fréquence cardiaque) et palpitations.

À long terme, il peut provoquer des crises de panique, de l’anxiété et de la dépression, car les patients sont souvent effrayés et interprètent les symptômes comme des signes de problèmes plus graves, comme un accident vasculaire cérébral.

Certains patients finissent par éviter de dormir, ce qui affecte gravement leur santé à long terme.

On pensait que ce syndrome était très rare, mais une étude récente dans la revue Sleep Medicine Reviews suggère que l’EHS peut affecter environ une personne sur dix à un moment donné de sa vie.

Les causes ne sont pas bien connues

Une théorie est que l’EHS est due à des problèmes d’oreille, qui modifient la pression de l’air dans l’oreille moyenne, créant une fausse sensation de sons.

L’EHS peut également être associée au retrait soudain de certains médicaments tels que les benzodiazépines (prescrites pour les problèmes d’anxiété ou de sommeil) ou de certains antidépresseurs de la classe des inhibiteurs sélectifs du recaptage de la sérotonine.

Cependant, le Dr Brian Sharpless, professeur de psychologie à l’Université de l’État de Washington, estime que l’explication la plus probable serait une perturbation momentanée du fonctionnement des neurones du cerveau au moment de la transition soudaine de l’éveil au sommeil.

Un syndrome pas dangereux, mais désagréable

C’est un trouble non dangereux, disent les médecins, mais, étant peu connu, il est souvent mal diagnostiqué, les diagnostics peuvent aller de l’épilepsie à la migraine et des cauchemars au trouble de stress post-traumatique.

Mais ce n’est pas grave, tant que les gens ne commencent pas à souffrir d’anxiété en imaginant qu’ils ont quelque chose de grave et ne commencent pas à éviter de dormir.

La plupart des patients ont juste besoin d’être rassurés sur le fait qu’il n’y a rien de sérieux et de simples conseils, comme éviter les boissons contenant de la caféine avant de se coucher.

Dans les cas plus difficiles, chez les patients qui présentent fréquemment des symptômes d’EHS, certains médicaments se sont révélés efficaces (comme certains antidépresseurs et anticonvulsivants) bien que leur mécanisme d’action ne soit pas très clair.